¿Qué es el “atasco mental”?

Los seres humanos nacemos con un gran potencial, capaces de componer las más exquisitas melodías o de crear artefactos voladores. Sin embargo, nuestro cerebro, el gran artífice de la evolución, se ve a veces colapsado por las cosas más nimias.

Es posible hacer dos cosas a la vez, podemos andar y escuchar música, cantar mientras nos duchamos, y sin embargo, hay tareas que nos es imposible realizar a la vez con eficacia. Dos de estas tareas incompatibles son hacer operaciones matemáticas sencillas y recorrer una pista de obstáculos a paso ligero. Para explicar dicho suceso hemos realizado un sencillo experimento. Empecemos observando ambas tareas a nivel cerebral.

Lmultitareaa corteza motora es la responsable de la planificación, iniciación y dirección de los movimientos voluntarios y está localizada en el lóbulo frontal, delante de la cisura de Rolando.

En la tarea de andar por un circuito con obstáculos, al no estar los sujetos familiarizados con tal circuito los movimientos no están automatizados como al andar o al correr, por lo que recorrer dicho circuito requiere la acción coordinada de la corteza motora primaria para dirigir los movimientos, la corteza parietal posterior para transformar la información visual en instrucciones motoras, la corteza premotora y el área motora suplementaria. Es decir, recorrer dicho circuito de obstáculos era una tarea que requería una acción coordinada de todo el sistema motor y a su vez, de las funciones ejecutivas, localizadas también en el lóbulo frontal.pensamientovirtual2

Las operaciones mentales y de razonamiento abstracto como lo son los cálculos matemáticos son realizados también por las funciones ejecutivas, concretamente por la memoria de trabajo. Es decir, al tratar de recorrer un circuito con obstáculos y resolver cálculos matemáticos al mismo tiempo, estamos tratando de realizar dos tareas simultáneas con la misma zona del cerebro.

Algunos investigadores, valiéndose del IRM funcional, demostraron que el cerebro puede realizar dos actividades de forma simultánea procesándolas en paralelo si son partes del cerebro distintas como hacen las porciones sensorial y motora en el caso de la pista de obstáculos sin realizar al mismo tiempo en cálculo matemático. Sin embargo, con el cálculo matemático incluido, las tareas precisan de la misma zona cerebral, creando un suceso conocido como “atasco mental” y haciendo las tareas por turnos. Eso explica que ambas tareas al hacerse al mismo tiempo requerían más tiempo y en ocasiones, los sujetos se quedaban parados o se realentizaban mientras pensaban en el cálculo e iban más rápido cuando no le prestaban tanta atención.

Debe tenerse en cuenta que no se han cerciorado previamente los investigadores de que todos los cálculos matemáticos tuvieran la misma dificultad, lo cual es una variable extraña a tener en cuenta en el experimento. Sin embargo, consideramos que a simple vista no parece afectar demasiado a los resultados.

Para comparar los resultado3174991685_1daba0e8f2s, los sujetos debían llevar a cabo cálculos de tres maneras diferentes: sentados, caminando por un terreno llano y en la pista de obstáculos. En todos los casos se trataba de 18 operaciones compuestas de sumas y restas compuestas por tres cifras, del estilo “15 – 4 + 11”, donde la operación se leía de una vez, obligando al sujeto a utilizar la memoria de trabajo para retener y manejar las tres cifras mientras hacía una de las tres funciones motoras.

Para evitar que afectara a la resolución de los cálculos la sobrecarga cognitiva de hacerlos todos seguidos, se aplicó contrabalanceo en los cálculos que se hacían sentados y los que se hacían andando, dividiendo la muestra en dos. De esta manera obtenemos medias similares de aciertos: 11,4 respuestas acertadas andando y 11,3 sentado. En toda la muestra la prueba de obstáculos fue la última, obteniendo de media 7,7 aciertos.

Respecto a las vueltas en la pista de obstáculos, los sujetos control, al no tener multitarea realizaron un 40% más de vueltas que la media de la muestra que fue 4 vueltas. Esto demuestra nuestra teoría de que al tratar de realizar dos tareas a la vez con la misma área del cerebro, ambas se ven mermadas en su eficacia por el “atasco mental”.

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